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Cáncer de cabeza y cuello

¿Cuales son las causas del cáncer de cabeza y cuello?  

En el 95 % de los casos el tabaco en todas sus formas, ayudado del alcohol. El cáncer de boca puede producirse por irritación crónica de prótesis dentales o amalgamas mal colocadas, empeorado con colutorios irritantes administrados durante años, o también por infección crónica por virus del herpes o del papiloma, así como por el SIDA.

La infección muchos años antes por virus EB (de Ebstein-Barr) es la probable causa de la mayoría de cáncer de rinofaringe. El cáncer de rinofaringe afecta mas a profesionales de la madera o en contacto con barnices o pinturas.

En general el cáncer de cabeza y cuello es 30 veces mas frecuente en fumadores que en no fumadores.

Algunas enfermedades de la boca predisponen al cáncer de boca como las leucoplasias (placas blancas en la boca) o la eritroplasia (manchas rojas).

Diagnóstico 

¿Cuales son los síntomas?  

Son del todo inespecíficos. Una úlcera dolorosa en la boca o una placa blanca que duran mas de un mes hacen sospechar un cáncer de boca. Lo mismo de una ronquera o cambio de la voz de mas de un mes de duración puede ser un cáncer de laringe en una persona fumadora.

Una obstrucción nasal duradera mas de un mes a veces con dolores de oído, puede ser el primer síntoma de un cáncer de nasofarínge.

Todos estos cánceres suelen aparecer en gente joven alrededor de los 45 años de edad o incluso antes.

¿Cómo se disemina un cáncer de cabeza y cuello?  

Primero avanzan localmente invadiendo los órganos vecinos y se difuminan por el resto de la mucosa. Pronto invaden los ganglios regionales del cuello y mas tardíamente se diseminan por la sangre dando focos de metástasis con mayor frecuencia en el pulmón.
¿Cómo se diagnostica un cáncer de cabeza y cuello?  

Mediante la biopsia del tumor. No todos los tumores son malignos, y para asegurar el diagnóstico es necesario la biopsia. Se hace por dentro de la boca directamente o mediante un espejito introducido en el fondo de la boca o mediante aparatos ópticos rígidos o flexibles.

La inspección directa de la boca o la indirecta con espejito y la palpación de los ganglios del cuello son fundamentales para conocer la extensión del tumor.

Las radiografías sirven para saber la extensión de toda la enfermedad. Localmente sirve el TAC (Scanner) la resonancia nuclear magnética (RNM) o la radiografía de la mandíbula (ortopantografía). La radiografía de tórax es fundamental para saber si se ha diseminado por la sangre pues es el primer lugar donde se verían las metástasis.

El cáncer de cavum (nasofaringe) suele producir también metástasis por la sangre en el hígado o los huesos por eso en este tumor deber revisarse el hígado con análisis de sangre, con ecografía o TAC o RNM abdominales, y los huesos mediante gammagrafía ósea con isótopos (ésta es una especie de radiografía de todos los huesos hecha con un contraste isotópico radiactivo, que se administra por la vena, de radiactividad muy baja e inocua).

¿Qué tipo de extensión puede tener este cáncer?  

Se puede decir que existen 3 niveles. La progresión local del tumor que va aumentando de tamaño o que invade órganos vecinos. La progresión regional en los ganglios cercanos del cuello. La progresión por la sangre a órganos a distancia o metástasis.

El pronóstico y el tratamiento será diferente de acuerdo a la extensión local, regional o a distancia.

Generalidades 

¿Qué es un cáncer de cabeza y cuello?  

Un cáncer es una proliferación de células malignas que forman un tumor y que tiene tendencia a invadir primero órganos vecinos, después los ganglios locales y finalmente se puede diseminar por la sangre a todos los órganos. Puede surgir en cualquier lugar del cuerpo. Cuando se origina en las mucosas de las vías respiratorias superiores incluyendo la boca, se denomina de cabeza y cuello. Bajo esta denominación se incluyen cánceres de varios lugares pero lo mas frecuente es que se originen en la laringe o en la boca.
¿Qué tipos de cáncer de cabeza y cuello existen?  

Segín el tipo de célula que degenera en cáncer puede tratarse de un carcinoma escamoso, de un carcinoma indiferenciado, pero también de un linfoma o de un melanoma maligno (tópico de la piel, pero raro en las mucosas). Mas del 95 % de las veces se trata de un carcinoma escamoso (algunos médicos también lo denominan epitelioma epidermoide).

Según su localización se dividen en 3 partes principales, cáncer de boca, de laringe (dividido a su vez en hipofaringe, glotis y supraglotis, según se originen por debajo, en las cuerdas vocales o por encima de las mismas), de nasofaringe (también denominado de cavum).

Otras localizaciones menos frecuentes son la faringe y la rinofaringe con los senos paranasales.

¿Qué características tiene el cáncer de boca?  

El cáncer de boca suele causarlo el fumar y el beber. Es tópico de grandes fumadores que no se tragan el humo. Podrían curarse fácilmente el 95 % de las veces pero solo se cura el 50 % debido al diagnóstico tardío ya que no se piensa en él hasta que produce dolor intenso. Es muy importante el diagnóstico precoz. El tratamiento varía mucho dependiendo del tamaño del tumor (si es pequeño se cura solo con radioterapia) como de su localización (en pocos centímetros cambia de ser curado con radioterapia a necesitar la cirugía). Si se tratan con cirugía, ésta se hace por dentro de la boca y no precisa traqueotomía y cénula, pero puede ser necesario el vaciado de los ganglios regionales del cuello y puede quedar una cicatriz.

Hay otras causas poco frecuentes del cáncer de boca como la irritación crónica de prótesis dentales mal colocadas, o el abuso de colutorios irritantes, así como la infección por virus del herpes, o del SIDA. En este último caso suele aparecer linfoma de boca.

¿Qué características tiene el cáncer de laringe?  

Suele producirlo el tabaco, las células son de tipo carcinoma escamoso, tiene distinto pronóstico de peor a mejor si se detecta debajo de las cuerdas vocales (hipofaringe), en las cuerdas (glotis) o encima de las cuerdas (supraglotis). La cirugía clásica era la extirpación total de la laringe (laringuectomía total) dejando al paciente sin habla y con una cénula permanente en el cuello para poder respirar. Hoy en día cada vez se curan mas pacientes mediante laringuectomía parcial conservando las cuerdas vocales, pero con la combinación de radioterapia y quimioterapia.
¿Qué características tiene el cáncer de nasofaringe?  

Menos del 20 % son carcinoma escamoso y se deben al tabaco. El restante 80 % son carcinoma indiferenciado y se deben muy probablemente a una antigua infección por un virus llamado EB (de Ebstein-Barr). A pesar de su origen vírico, el cáncer de nasofaringe no es contagioso pues se trata de un virus que no sale de las células cancerosas y por tanto no contagia.

El tratamiento estándar es la radioterapia con quimioterapia que consiguen curar mas del 50 % de casos. La cirugía se usa solo para eliminar ganglios cervicales cuando existen y no reponden al tratamiento anterior y aquellos tumores residuales que no hayan desaparecido con la quimioterapia y la radioterapia.

¿Qué características tiene el cáncer de faringe?  

Es un cáncer muy poco frecuente que puede ser un linfoma fácilmente curable. Si es un carcinoma escamoso por fumar y beber tiene mal pronóstico pues el individuo suele estar inmunodeprimido.
¿Qué características tiene un cáncer de rinofaringe?  

Es muy poco frecuente y puede afectar a profesionales que trabajan con la madera o con barnices. Suele ser difícil de tratar suele precisar cirugía ya que suele ser resistente radioterapia y sobre todo a quimioterapia.
Generalidades 

¿Se puede prevenir y cómo?  

Se puede prevenir simplemente no fumando. Si se fuma se debe dejar de fumar cuanto antes pues rápidamente se reduce la irritación crónica por tabaco y baja el riesgo.

El hábito de beber también predispone a este cáncer sobre todo si además se es fumador. Debe evitarse la ingesta alcohólica.

La buena higiene dental y la correcta utilización de prótesis dentales previene también el cáncer de boca.

El diagnóstico precoz se consigue con revisiones periódicas del dentista sobre todo si se tienen leucoplasias.

Ante una ronquera que dure mas de un mes en un fumador no se debe retrasar la visita el especialista en otorrinolaringología.

Generalidades 

¿Cual es el pronóstico del cáncer de cabeza y cuello?  

Depende sobre todo de la fase o estadio de la enfermedad y de la localización del tumor. Claro que la localización influye en el diagnóstico precoz. Por ejemplo un cáncer de cuerdas vocales pronto hace cambiar la voz y hace acudir mas rápidamente al médico lo cual conlleva diagnóstico en fase mas temprana y mejor pronóstico.

Por este motivo el cáncer de laringe se cura el 80 %, el cáncer de boca un 50 %, el de nasofaringe un 50 %, el de hipofaringe y faringe un 20-30 %.

Un estadio diseminado con metástasis se cura menos del 5 %, un estadio localmente avanzado entre un 30 y un 50 %, un estadio localizado del 80 al 90 %.

El cáncer de labio se considera mas un cáncer de piel de mucosa de la boca y se cura mas del 95 % de las veces.

Generalidades 

¿Cuanto tiempo y que medidas hay que tomar?  

Se estima que durante 5 años debe hacerse una seguimiento cada 3-6 meses por parte del especialista consistente sobre todo en exploración directa de boca y laringe. Algunas ocasiones puede apoyarse en un TAC cervical y una vez al año una radiografía de tórax para detectar posibles focos de metástasis a distancia. En el cáncer de nasofaringe se requiere también explorar periódicamente el hígado y los huesos por el mismo motivo anterior.

Pasados 5 años el cáncer que no se ha reproducido se considera curado. A partir de entonces si aparece otro cáncer en este área será con mucha probabilidad un segundo cáncer.

¿Qué es un segundo cáncer o segunda neoplasia?  

Los dos términos quieren decir lo mismo. Se trata de la aparición de otro tumor diferente que nada tiene que ver con el primero y puede aparecer a la vez o al cabo de un tiempo que es lo mas frecuente. Se debe a que el incremente de curación del cáncer hace que la persona viva mas tiempo y puede seguir actuando el cancerígeno (el tabaco o alcohol) en otros lugares. Es muy frecuente en segundo cáncer tras un primer cáncer de cabeza y cuello. Se estima que entre el 7 y el 15 % de los casos de cáncer en esta región son en realidad un segundo cáncer.
¿Se debe dejar de fumar y beber tras un cáncer de cabeza y cuello?  

Es imperativo dejar de fumar y beber tras este tipo de cáncer ya que el riesgo de tener una recaída o un segundo cáncer aumente enormemente incluso si se mantienen pequeñas cantidades de ingesta alcohólica o consumo de tabaco.
¿Existe algún tratamiento preventivo de segunda neoplasia?  

Algunos médicos preconizan la administración de derivados de la vitamina A como el ácido cis-retinoico (isotretionina) como preventivo de nuevos tumores. Los primeros estudios positivos han sido seguidos de otros menos entusiásticos pues este medicamento se debe tomar durante mas de un año y tiene mucha toxicidad. Además, pierde toda su eficacia si se continua fumando.
Tratamiento 

¿Qué tipos de tratamiento existen?  

Se trata con la combinación de cirugía, radioterapia y quimioterapia. En algunos casos está indicado solo una de las tres posibilidades y en otros dos o tres modalidades juntas.
¿Cuando está indicada la cirugía?  

En cáncer de boca o laringe cuando el tumor no es muy pequeño y no puede curarse con radioterapia. Cuando hay o se sospecha que hay ganglios regionales en el cuello está indicado el vaciado de ganglios uni o bilateral.
¿Cuando está indicada la radioterapia?  

En tumores localizados y de pequeño tamaño que pueden curarse solo con radioterapia. En la lengua se puede tratar el tumor con agujas radiactivas de iridio colocadas con anestesia y mantenidas 3 o cuatro días. Se llama radioterapia intersticial y consigue curar tumores pequeños sin necesidad de cirugía.

También se usa radioterapia después de la cirugía de los ganglios regionales para prevenir reproducciones a es nivel.

Como siempre la radioterapia puede usarse como tratamiento paliativo y contra el dolor en metástasis o progresiones locales que no tienen otro tratamiento.

La radioterapia es el principal tratamiento curativo en el cáncer de nasofaringe, pero actualmente se han mejorado sus resultados con la adición de quimioterapia.

¿Cuando está indicado la quimioterapia?  

En caso de focos de metástasis a distancia en otros órganos puede suele estar indicado quimioterapia como tratamiento paliativo. También en casos de cáncer avanzado localmente que no puede tratarse con otros medios como la cirugía o la radioterapia.

Otra indicación mas moderna es la administración de quimioterapia antes de la cirugía curativa o la radioterapia curativa si el cáncer esté extendido localmente pero todavía no tiene metástasis a distancia. Se llama quimioterapia neoadyuvante y consigue reducir el tamaño del tumor en el 70-80 % de las veces, facilitando así la cirugía curativa ulterior. Se consigue así reducir el número de recaídas al cabo de unos meses en forma de metástasis sobre todo en el pulmón. No queda claro si consigue curar mayor número de pacientes pues en general no previene las recaídas locales que son las mas frecuentes.

Como ya se ha dicho, la quimioterapia es hoy parte fundamental junto a radioterapia del tratamiento curativo del cáncer de nasofaringe.

¿Que rehabilitación se hace en cáncer de cabeza y cuello?  

Si la cirugía ha sido laringuectomía total el paciente tiene que aprender a hablar con el estómago como los ventrílocuos y el especialista que enseña a hablar se le denomina logopeda. Es fundamental para que la persona vuelva a relacionarse con los demás normalmente.

Algunas operaciones lesionan el nervio espinal, un nervio de la espalda que ayuda a levantar el hombro. Pocos días después de la operación debe realizarse ejercicios de movimientos del hombro para que otros músculos inervados por otros nervios suplan la deficiencia.

¿Que avances hay en el tratamiento de este cáncer?  

La cirugía se ha hecho menos traumático con la utilización de rayos láser que actúan a modo de bisturí. Actúa mucho mas rápido y acorta la duración de la operación y de la recuperación posterior. No evita la asociación de otros tratamiento como la radioterapia o la quimioterapia.

La radioterapia tiene aparatos mas potentes y precisos que consiguen mayor eficacia y menor toxicidad. Se experimenta con medicamentos sensibilizadores que pretenden conseguir mayor eficacia, así como la aplicación de quimioterapia concomitante.

La quimioterapia prueba nuevos medicamentos que ya han demostrado su eficacia en otros tipos de cáncer y todavía no probados en este cáncer. Sobre todo los llamados Taxanos (Docetaxel y Paclitaxel).

El c225 es un nuevo medicamento en fase experimental consistente en una especie de gammaglobulina o anticuerpo monoclonal (contra una sólo antígeno o proteína de cáncer) que consigue un 80% de reducciones del tumor durante varios meses en casos desesperados cuando falla la quimioterapia paliativa. Actúa contra la proteína del tumor llamada factor de crecimiento epidermico que es la responsable del crecimiento de la célula cancerosa. Tiene futuro como medicamento ya que si se usa con quimioterapia potenciará el efecto anticanceroso de ésta.

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